De alcantarillas a grifos: reutilización de aguas residuales, ¿solución a la sequía?

Ya afectada por una ola de calor sin precedentes y particularmente intensa en junio, Francia se enfrenta ahora a la doble penalización de una sequía que podría prolongarse este verano. Más de cuarenta departamentos experimentan restricciones de agua este sábado, y al El 18 de junio se llevaron cerca de 130 detenidos moderar el uso del recurso. A principios de esta semana, la Oficina de Investigación Geológica y Minera, que monitorea regularmente el estado de los recursos de agua subterránea, advirtió sobre niveles históricamente bajos de agua subterránea en algunas áreas. “Hemos experimentado sequías de agua subterránea desde el principio, pero estaban localizadas. Este año, se generaliza a casi toda Francia”, explicó durante una conferencia de prensa Violaine Bault, hidrogeóloga de BRGM.

En las ciudades afectadas por este fenómeno, la cuestión de la adaptación a estos episodios de sequía cada vez más marcados se plantea desde hace varios años. Una solución ahora parece estar ganando terreno: hacer un mejor uso de las aguas residuales. La idea no es del todo nueva. Esta agua sucia, una vez reprocesada, se utiliza desde hace muchos años en países especialmente afectados por el estrés hídrico. Pero en Francia, la técnica todavía está luchando por desarrollarse, en particular porque la disponibilidad de este recurso no siempre ha sido una preocupación. “Hoy, a diferencia de los países vecinos, usamos menos del 1% de las aguas residuales tratadas mientras que Italia está en el 10%, y en el otro extremo del espectro Israel incluso reutiliza el 95%”, se sorprende Tristan Mathieu, el director general de la FP2E, todos los actores del sector del agua.

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Ya existen varias soluciones en Francia para satisfacer las necesidades de riego de cultivos, regar jardines públicos y campos de golf, o incluso limpiar carreteras. En 2017, el centro de estudios y pericia sobre riesgos, medio ambiente, movilidad y planificación contaba con cerca de 150. Sin embargo, solo 63 estaban en funcionamiento y los nuevos proyectos aún son tímidos. “El uso agrícola de la Reutilización de aguas residuales tratadas (REUT) está luchando por diversificarse a pesar de los éxitos históricos emblemáticos”, señaló un informe que data de 2020 y ofrece una visión general de la cuestión. Cita en particular el riego de huertas en Noirmoutier, en vigor desde 1981, pero también en la isla de Ré, desde 1993.

No muy lejos de Montpellier (Hérault), Nassim Ait Mouheb está realizando un experimento en una parcela agrícola y cultivos de huerta para el Instituto Nacional de Investigaciones Agronómicas y Ambientales (Inrae) con el objetivo de mejorar el conocimiento de esta solución. Las vides, los árboles frutales y las lechugas se riegan con agua tratada de la cercana estación depuradora de aguas residuales de Montpellier Métropole. “En un área controlada de la estación, contamos con dispositivos de tratamiento complementarios para estudiar tratamientos innovadores, y observar los impactos agronómicos y sanitarios en función de la calidad del agua”, explica el investigador. El objetivo es demostrar que el riego, después del reprocesamiento, es seguro para los consumidores. En este sitio, el agua es objeto de múltiples filtraciones y tratamientos para obtener un riego que cumpla con las normas sanitarias. Porque para regar, la normativa obliga a respetar unas normas y pide complementar los tratamientos según el uso que se haga de esta agua. “Estamos trabajando para ver el efecto de internalización de ciertos indicadores de patógenos o contaminantes, en ensaladas por ejemplo, dependiendo de la calidad del agua que usemos”, explica Nassim Ait Mouheb. Hay mucho en juego, en esta región particularmente afectada por las olas de calor y las sequías. “Hay una gran expectativa por parte de las comunidades, con el cambio climático hay que encontrar nuevos recursos hídricos y el REUT cobra cada vez más importancia en la mente de la gente”, juzga.

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En los años 80 se pusieron en marcha los primeros proyectos de reutilización en zonas costeras por una buena razón: cada año en estos municipios, millones de metros cúbicos de aguas grises acaban en el mar tras su tratamiento. Una aberración para algunos, mientras el recurso es cada vez más escaso, y que lleva a repensar el REUT. “En nuestro departamento, en Vendée, ganamos alrededor del 1% de la población por año, este es un aumento que representa 500.000 m3 de agua adicional consumidos cada año”, relata Jérôme Bortoli, Director General de Vendée Eau. El departamento, ya afectado por una sequía que impone restricciones, se ha embarcado en un proyecto para reutilizar las aguas residuales para hacerlas… potables.

Denominado Jourdain, este nuevo piloto en Europa incluye un sistema de tratamiento indirecto: una primera parte del agua tradicionalmente depurada por la depuradora de Sables-d’Olonne será refinada antes de ser vertida a un curso de agua natural, y luego tomada de una estación de producción que potabilizará el agua para los hogares. “La cuestión de los recursos de agua potable es muy importante en el departamento”, insiste Jérôme Bortoli. Este proyecto debería permitir al 2026 contar con un recurso adicional de 1,5 millones de metros cúbicos entre mayo y octubre durante los años secos. Aún así será necesario convencer a los habitantes, mientras no todos estén aún listos para beber un vaso cuyo preciado líquido ha pasado por sus alcantarillas. “Hay bloqueos sociales”, reconoce el director general del gremio, que se mantiene confiado: “debemos preparar a todas las poblaciones para ser parte de esta lógica de economía circular, pero son conceptos que evolucionan bastante rápido”.

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