Informe: Texas, el nuevo Eldorado de la minería bitcoin

Desde que China prohibió la fabricación de la principal criptomoneda hace un año, enormes “centros de datos” han huido a Texas, donde la electricidad es barata. Porque la minería de bitcoin engulle los recursos energéticos en cantidades astronómicas. Pero esta industria, que dinamiza ciertos municipios rurales, presenta un riesgo para el medio ambiente. Reporte.

“¡Este es el lugar más fotografiado de nuestro sitio!” Chad Harris, director ejecutivo de Whinstone Company, se enorgullece de mostrarnos el corazón de su mina. Aquí, no hay rostros ennegrecidos por el carbón, sino un enorme hangar desinfectado con más de 150 metros de largo y 6 metros de alto, miles de computadoras alineadas, los procesadores sobrecalentados. Al entrar, el sonido de los ventiladores que capturan el calor y lo expulsan al exterior a través de una “catedral”, un gran salón en el centro del edificio, es ensordecedor. Bienvenido a la fábrica de minería de bitcoins más grande de los Estados Unidos.

Chad Harris, director general de Whinstone, en una sala denominada "catedral" donde se evacua el calor generado por los procesadores.  La industria de bitcoin por sí sola consumiría más energía que países como Suecia o Polonia.  21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas.
Chad Harris, el CEO de Whinstone, en una sala apodada “la catedral” donde se evacua el calor generado por los procesadores. La industria de bitcoin por sí sola consumiría más energía que países como Suecia o Polonia. 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas. © Valérie Defert para Francia 24

Minería es el nombre que recibe este proceso de creación de la principal criptomoneda. Como el valor de las monedas tradicionales estaba garantizado por el metal con el que fueron forjadas, la confianza en bitcoin está asegurada por la “cadena de bloques”, es decir, una fórmula encriptada que asegura bitcoins y sus transacciones. Este algoritmo es calculado por miles de ordenadores en todo el mundo, y en particular, por tanto, en el pequeño pueblo de Rockdale.

En medio de la campiña de Texas, a una hora y media en automóvil desde Austin, es difícil imaginar que esta ciudad descolorida de 5.600 habitantes sea el hogar de la tecnología más avanzada del mundo. La calle principal está plagada de casas abandonadas, tiendas con cortinas cerradas por mucho tiempo. Sin embargo, se avecina un cambio. Prueba de ello son las obras de reforma en curso en esta avenida. “Está relacionado y no tiene nada que ver al mismo tiempo”, confirma John King, el alcalde de Rockdale. “Hay mucho más tráfico en la ciudad desde que se instalaron las fábricas de bitcoins, pero el dinero para reparar las carreteras proviene del estado de Texas”.

Vista aérea de Main Street en Rockdale, Texas, el 21 de abril de 2022.
Vista aérea de Main Street en Rockdale, Texas, el 21 de abril de 2022. © Pierrick Leurent para Francia 24

Porque aquí, los ingresos del dinero público son limitados. Las dos enormes fábricas de bitcoins se instalaron en 2019 a unos diez minutos en automóvil, justo en las afueras del territorio donde la ciudad recauda impuestos a la propiedad. Cuando vas allí en coche, lo primero que ves es la rejilla de la red eléctrica. Enfrente, al otro lado de este camino rural, una imponente fábrica de aluminio en desuso ahora está ocupada por un gigante chino de la fabricación de bitcoins, Bitdeer.

La empresa china Bitdeer convirtió la planta de acero local en un centro de datos, en Rockdale, Texas, el 21 de abril de 2022.
La empresa china Bitdeer convirtió la planta de acero local en un centro de datos, en Rockdale, Texas, el 21 de abril de 2022. © Valérie Defert para Francia 24

A sólo unas decenas de metros, su competidor directo, la empresa de Chad Harris, ha sacado del suelo los siete enormes hangares que albergan a cerca de 50.000 “mineros”. “Cuando usamos el término ‘mineros’, en realidad estamos hablando de estas computadoras repletas de procesadores que procesan el algoritmo de bitcoin y crean esta moneda”, resume el director ejecutivo de Whinstone, que muestra cómo se instalan discos duros en un cobertizo nuevo. “Cada minero de este modelo genera entre 25 y 30 dólares al día”.

Un ordenador "Latidos" Bitcoins en Whinstone Factory, el sitio de minería de criptomonedas más grande de América del Norte.  Cada procesador gana $ 25-30 por día, 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas.
Una computadora ‘hace’ Bitcoins en la fábrica de Whinstone, el sitio de minería de criptomonedas más grande de América del Norte. Cada procesador gana $ 25-30 por día, 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas. © Valérie Defert para Francia 24

Fuegos artificiales y fútbol americano

Inventado en 2009, bitcoin ha alcanzado nuevas alturas, con una tasa de cambio de $67,000 por unidad en octubre pasado. Actualmente alrededor de $ 40,000, sigue siendo extremadamente atractivo. En Whinstone, en marzo, computadoras funcionando a toda velocidad “falsificaron” 511 bitcoins, o más de 20 millones de dólares. El jefe descubrió el dinero fácil que podía generar una simple máquina gracias a su hijo, Ashton. En 2019, le aconseja que invierta en sus primeros “mineros” que Chad está ejecutando en su oficina. “No podía creer lo que veía”, recuerda el empresario. “Simplemente enchufo una máquina, me dice si está bien con una luz verde o roja, y me genera $60 por día en ese momento. Yo estaba como, ‘¡Compremos más máquinas!’ Seis máquinas, luego 30, luego 100… Y ahí comienzan los problemas: no hay suficiente electricidad, demasiado calor.

Chad Harris, CEO de Whinstone, en 1 de 7 "centro de datos" de Whinstone, donde más de 38.000 procesadores minan Bitcoin.  21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas.
Chad Harris, el CEO de Whinstone, en 1 de los 7 “centros de datos” de Whinstone, donde más de 38,000 procesadores extraen Bitcoin. 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas. © Valérie Defert para Francia 24

Este empresario de Luisiana armó entonces un equipo encargado de encontrar soluciones a gran escala. Hoy, 220 personas trabajan en el sitio. Un grupo de trabajos bien pagados que alivia a una comunidad afectada por un desastre. “Por eso estoy haciendo todo esto”, resume el empresario, al borde de las lágrimas. “Ver mejorar la vida de las personas y que los hijos de mis empleados reciban una educación de excelencia”.

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El alcalde de la ciudad, cuyo hijo trabaja para el competidor Bitdeer, se frota las manos: “Whinstone pagó por el equipo para transmitir los partidos de fútbol americano de nuestro equipo en YouTube. Y en alta definición, no es mala calidad. También ofrecieron la exhibición de fuegos artificiales del 4 de julio y la graduación escolar. Beneficios que pueden parecer anecdóticos, pero que representan mejoras concretas para el día a día de los habitantes.

John King, alcalde de Rockdale durante diez años, ve la minería de bitcoin como una gran oportunidad de desarrollo para su ciudad de 5000 habitantes, el 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas.
John King, alcalde de Rockdale durante diez años, ve la minería de bitcoin como una gran oportunidad de desarrollo para su ciudad de 5000 habitantes, el 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas. © Valérie Defert para Francia 24

¿Un desastre ecológico?

Un cuento de hadas que dio un nuevo giro cuando China prohibió la minería de bitcoins en su territorio el año pasado. En el Reino Medio, la electricidad proviene principalmente de centrales eléctricas de carbón. Demasiado contaminante para alimentar una industria virtual, en un momento en que Beijing se está dando cuenta de los problemas climáticos.

Expulsados ​​de su país, los empresarios chinos están llamando a la puerta de Texas, el principal productor de electricidad de Estados Unidos, donde los impuestos son bajos, las normas ambientales casi inexistentes y el mercado energético, desregulado y particularmente atractivo.

“En ese momento, recibíamos 3 o 4 llamadas a la semana”, recuerda el alcalde de Rockdale. “Debemos haber recibido alrededor de 50 solicitudes de empresas chinas para instalar 20.000 mineros cada una. Pero para poder contestarla, tienes que poder conectarte fácilmente a la red eléctrica. capacidad, y hubiera tomado 16 meses construir la infraestructura necesaria. Los empresarios chinos no pueden esperar tanto con computadoras rotas.

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Porque la minería de bitcoin engulle los recursos energéticos en cantidades astronómicas. La empresa Whinstone necesita pues una capacidad de 400 megavatios, o la mitad de la electricidad que produce un reactor nuclear, para hacer funcionar sus ordenadores.

Los empleados de Whinstone instalan nuevos procesadores.  La fábrica produjo 512 bitcoins el mes pasado y generó unos 20 millones de dólares.  21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas.
Los empleados de Whinstone instalan nuevos procesadores. La fábrica produjo 512 bitcoins el mes pasado y generó unos 20 millones de dólares. 21 de abril de 2022, en Rockdale, Texas. © Valérie Defert para Francia 24

“El algoritmo de bitcoin no es una simple ecuación matemática para ser resuelta. Es más bien comparable a un sistema de apuestas o lotería que pone a las computadoras en competencia y crea una sobreoferta de trabajo para las máquinas”, explica Rolf Skar, de la ONG Greenpeace. Esto se llama el sistema de protección de “prueba de trabajo”. Por el contrario, otras monedas virtuales cuentan con un sistema de “prueba de participación” que reduce el consumo eléctrico en un 99%. Es por esta razón que Greenpeace pide un cambio estructural en el código que asegura bitcoin para reducir su impacto ambiental. “Porque si simplemente se prohíbe la minería de bitcoins en un país, toda la industria se muda a otra parte del mundo y se vuelve aún más contaminante”, insiste Rolf Skar.

Los profesionales de la minería de Bitcoin en Texas responden que una porción creciente (alrededor del 25 %) de la electricidad generada en ese estado proviene de fuentes renovables, la gran mayoría de las cuales es energía eólica. Y que si hay demasiada presión en la red eléctrica, como fue el caso en 2021 durante una histórica tormenta de invierno, las computadoras se pueden apagar en segundos y el exceso de electricidad se retroalimenta a la red local (a un precio muy favorable para la minería). compañías).

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“Estoy seguro de que quienes operan en Texas están convencidos de que están teniendo un impacto positivo”, admite Rolf Skar. “Pero, ¿dirían lo mismo sobre las minas de bitcoin que funcionan con carbón, en Pensilvania, en Kentucky? ¿O en Montana, donde incluso están reiniciando plantas de carbón? problema sistémico que estamos planteando.

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